En su evaluación ambiental, Lafarge Canada asegura que permitir el uso de neumáticos como combustible en Nueva Escocia reduciría las emisiones de gases de efecto invernadero. (Foto: ©iStock/shayes17)

Una cementera canadiense podrá quemar neumáticos para generar energía

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La Planta de Cemento de Brookfield en Nueva Escocia ha recibido la autorización del gobierno de la provincia para quemar masivamente llantas con el fin de generar combustible. 

El Ministerio de Medio Ambiente de la provincia aprobó la solicitud de la filial canadiense del gigante Lafarge para un proyecto piloto de un año de duración, durante el cual la empresa se encargará de controlar la calidad del aire y del agua en la zona circundante. Durante los 12 meses que durará el proyecto, la planta podrá quemar el equivalente al 15% de sus necesidades diarias de combustible, o un máximo de 20 toneladas de neumáticos usados por día.

Hasta ahora, la planta de cemento había utilizado combustibles fósiles, como el carbón, para operar sus equipos.

Las autoridades de Nueva Escocia sostienen que su decisión ayudará a la provincia a alcanzar sus objetivos de reducción de sus emisiones de carbono en un 30% por cada tonelada de carbón por el simple hecho de que al hacerlo, reduce la utilización de combustibles fósiles.

Sin embargo, según el Centro de Acción Verde de Halifax, “quemar neumáticos en lugar de reciclarlos no reducirá las emisiones de gases de efecto invernadero y supondrá un riesgo para la salud de los residentes locales.”

El grupo afirma además que la industria local del reciclaje se verá privada de los neumáticos que Lafarge pretende quemar, lo que provocará pérdidas de puestos de trabajo y una disminución de esta actividad económica.

Cuando la compañía hizo la primera solicitud en 2007, manifestantes se habían reunido en legislatura de Halifax para protestar contra los planes de Lafarge Canada Inc. de quemar neumáticos en su planta de cemento en la zona rural de Brookfield, N.S. La compañía insiste en que es una forma segura de crear energía, pero los detractores dicen que la incineración de neumáticos libera dioxinas que se han relacionado con el cáncer. (Foto: ©Canadian Press/Andrew Vaughan) Canada

El Ministerio de Medio Ambiente provincial dijo el miércoles en su decisión que la empresa está comprometida a medir la calidad del aire y asegurar que el agua subterránea no sea contaminada. Estos controles correrán a cargo de la empresa.

En los últimos años, la industria cementera ha comenzado a reducir el consumo de combustibles fósiles al usar neumáticos triturados o enteros como combustibles alternativos. Esta solución ahorra coque de petróleo, carbón y fueloil pesado. Por supuesto, los neumáticos deben ser quemado bajo condiciones estrictas y controladas.

La empresa Lafarge ha estado quemando neumáticos en otra de sus plantas en Quebec desde hace algún tiempo. En su evaluación ambiental, Lafarge Canada asegura que permitir el uso de neumáticos como combustible en Nueva Escocia reduciría las emisiones de gases de efecto invernadero.

Con cada nueva compra de llantas, a los habitantes de Nueva Escocia se les cobra un cargo por manejo ecológico de $4.05. Estos costes se utilizan para financiar la trituración y recuperación de neumáticos usados como material de construcción.

Las instalaciones de la planta de cemento Lafarge en Brookfield, N.S. el miércoles 12 de julio de 2017. (Foto: ©The Canadian Press/Andrew Vaughan)

Una gran parte de los neumáticos se destinará ahora a Lafarge, lo que, según los críticos, equivale a una subvención para la multinacional francesa.

Los combustibles derivados de neumáticos se compone de desecho los triturados de los mismos. Los neumáticos pueden mezclarse con carbón u otros combustibles, como madera o desechos químicos, para ser quemados en enormes hornos que podemos encontrar en plantas cementeras o fábricas de papel.

Un estudio de la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos concluyó que, con la excepción de las emisiones de zinc, las emisiones potencialmente contaminantes de los combustibles derivados de neumáticos no son muy diferentes de otros combustibles fósiles convencionales, “siempre y cuando la combustión ocurra en un dispositivo de combustión bien diseñado, bien operado y bien mantenido.”

Los neumáticos producen la misma energía que el petróleo y aproximadamente un 25% más de energía que el carbón. La quema de neumáticos es bastante baja en la jerarquía de reducción de residuos por reciclaje, pero “es mejor que colocar los residuos de neumáticos en un vertedero, donde existe la posibilidad de incendios incontrolados o de albergar vectores de enfermedades como los mosquitos”. El combustible derivado de los neumáticos es una solución provisional al problema de los residuos de neumáticos usados.

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Otro estudio, esta vez de hecho por cuenta del Energy Justice Network confirma que luego de algunas pruebas de quemado de neumáticos en cinco hornos de cemento canadienses:

  • Las dioxinas y los furanos en el ambiente aumentaron (al quemar neumáticos, en comparación con la combustión de carbón) en un 37% y un 247% en dos de las pruebas, y disminuyeron en un 54% y un 55% en el caso del otras dos pruebas reportadas.
  • Cuatro de los cinco hornos canadienses experimentaron disminuciones en los óxidos de nitrógeno (NOx) entre el 6% y el 44%, mientras que el quinto tuvo un aumento del 21%.
  • Cuatro pruebas que informan sobre óxidos de azufre (SOx) mostraron incrementos de entre el 17% y el 133%.
  • Las dos instalaciones canadienses que reportaron disminuciones en las dioxinas utilizan el proceso largo y seco.
  • La planta que reportó el aumento del 247% en dioxinas también reportó un aumento de las emisiones de NOx.

Aunque los datos son insuficientes para llegar a conclusiones definitivas sobre los efectos del tipo de proceso y la quemadura de las emisiones, las investigaciones indican que la forma en que el combustible de los neumáticos se introduce en el horno puede ser importante para maximizar la eficiencia de la combustión y minimizar los niveles de emisiones tóxicas.

Con informaciones de The Canadian Press, Radio-Canada, The Energy Justice Network, Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos y Ministerio de Medio Ambiente de Nueva Escocia. 
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Publicado en: Medioambiente, Política, Salud

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