El recalentamiento en el Ártico canadiense produce una nueva especie de oso

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Entre las consecuencias del calentamiento global en el Ártico canadiense, existe la preocupación acerca de la desaparición gradual del hielo, necesario para la supervivencia del oso polar. La naturaleza tiene todo tipo de maneras de responder, como producir híbridos entre los osos polares y los osos pardos llamados pizzlys.

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El 26 de abril 2006, en la isla Banks en los Territorios del Noroeste de Canadá, un cazador estadounidense mata a un gran oso polar. Sin embargo, Jim Martell y sus guías inuit están un poco perplejos: el animal es diferente a cualquiera que hayan visto.

La bestia tiene parches marrones alrededor de los ojos, garras muy largas y una cabeza más bien redonda, lo cual es inusual para un oso polar.

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Jim Martell y sus guías inuit © RC

Este animal único fue embalsamado por el cazador, quién tomó el cuidado de enviar un pedazo de cabello y de piel a un laboratorio especializado en Vancouver. El análisis de ADN muestra que es un híbrido entre un oso polar y un oso pardo. Una primicia mundial. Los medios de comunicación se hacen eco y le encontraron un nombre: «Pizzly.»

Dos años más tarde, en la Isla Victoria, en los Territorios del Noroeste, un cazador Inuit, David Kuptana, mata a un oso polar en el hielo cerca de su pueblo. Pero sus patas son de color marrón y tiene las garras de un oso grizzli. Embalsamado, ahora se encuentra sentado en la sala de la comunidad de Ulukahktok.

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© RC

En este caso, el análisis de ADN muestra que se trata de una cruza de segunda generación que nació de un oso pardo macho y una hembra híbrida.

Por lo general, estos dos grandes depredadores no se encuentran. El oso grizzli, una subespecie del oso pardo,vive en el continente. Más al norte y extendiéndose hacia el este, es la tierra del oso blanco, llamado polar.

Única área de contacto: la franja costera de Alaska a los Territorios del Noroeste y en Nunavut. Y, de acuerdo a observaciones recientes, las islas Bank, Victoria y Melville.

Si las dos especies son sin duda genéticamente parientes, sus comportamientos son diferentes.

Ursus maritimus

Potente y ágil, el oso polar vive esencialmente, en el hielo. Para evolucionar, se ha convertido en un excelente nadador. Su cabeza cónica y cuerpo alargado son adaptaciones para la natación. Su presa favorita es la foca.

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Ursus arctos

Por su parte, el grizzli, más masivo, pero más pequeño, es un animal principalmente terrestre. Es un buen nadador, pero por lo general no se aventura en el hielo.

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También hay otras diferencias que son evidentes incluso en pieles conservadas en el Museo de la Naturaleza. En comparación con el oso polar, las garras de oso grizzly son mucho más largas. Sin embargo, con sus potentes y afiladas garras, el oso polar no tiene nada que envidiar.

Los encuentros entre ambos,  ¿se hacen más frecuentes a causa del calentamiento global? Uno podría pensarlo, pero para que los pizzlys tengan un futuro, no es suficiente con que sean fértiles y se reproduzcan con facilidad. En el mediano plazo, lo que más importa es su capacidad de adaptación al medio ambiente.

«Son pocos individuos, ¿no es así? Entonces, ¿cuál es su futuro? ¿Estos híbridos ¿están bien adaptados a su medio ambiente? ¿Sabemos si es en las condiciones frías árticas que estas dos especies  se hibridan?. ¿Son estos híbridos ahora capaces de adaptarse a estas condiciones de hielo? Esa pregunta engloba todo. » – Kamal Khidas, curador de vertebrados en el Museo Canadiense de la Naturaleza

En este sentido, la evolución de estas especies nos ha enseñado algo fascinante. Para el análisis de ADN, se determinó recientemente que los osos polares y los pardos tenían un ancestro común: un oso pardo desaparecido, de los que se separaron hace alrededor de 600.000 años.

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También se sabe que hace unos 120.000 años, estas dos especies se han hibridado (Science, 20 de abril del 2012, Frank Hailer y otros ..). Fue durante un período de calentamiento global y los osos polares estaban en fuerte descenso.

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Esta hibridación les habría permitido sobrevivir a los osos polares y evitar la extinción en ese momento. Luego las dos especies se separan de nuevo.

¿El pasado puede predecir el futuro? En unos pocos cientos de años, las dos especies,  ¿volverán a tomar caminos separados? Por el momento, no lo sabemos. Entonces es demasiado pronto para decidir, ya que algunos biólogos quieren proteger a los pizzlys para salvar al oso polar en peligro por el derretimiento de hielo.

A a la inversa, es demasiado pronto para decidir, como lo quieren otros biólogos, de autorizar la caza a los híbridos bajo pretexto que serían perjudiciales para las especies de origen ..

En busca de fotos de los pizzlys

Encontrar fotos de los pizzlys en internet presenta un serio desafío. Por el momento, no parece haber ninguna película o videos de estos osos híbridos.

Durante la investigación para el programa Découvertes, de la televisión de Radio Canadá,  los periodistas hablaron con el taxidermista Greg Robertson en Yellowknife, que trabajó con la bestia del cazador estadounidense Jim Martell durante unos meses en 2006. Él envió algunas fotos.

Lo mismo por el cazador inuit David Kuptana que, con el acuerdo de su comunidad, dio algunas fotos de la bestia que se encuentra en exhibición en la sala de la comunidad de Ulukahktok.

Pero encontrar fotos de estos híbridos, vivos y en su hábitat natural, es bastante complicado. Excepto esta foto del oso que parece híbrido debido a sus puntos oscuros alrededor de los ojos y de su forma.

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© Jodie Pongracz

Es la bióloga Jodie Pongracz que, durante un vuelo sobre el estrecho de Melville, en Nunavut, disparó esta instantánea única de la bestia. Era la única foto que teníamos de un híbrido vivo.

Hasta que nos encontramos con esta foto que circuló en varios sitios web. Este oso no tiene manchas marrones alrededor de los ojos, pero su forma particular, parece indicar que se trata de un híbrido.

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© Steven Kazlowski

Encontramos al autor de esta foto en Alaska. Se trata del fotógrafo profesional Steven Kazlowski que, desde hace varios años, «caza» osos polares con su cámara.

El 4 de octubre 2007, Steven fue a Bernard Sandspit, cerca de la Isla de Barter en Alaska. Se encontraba fuera del área 1002 (Arctic National Wildlife Refuge) cuando vio a un grupo muy extraño de osos.

Por la noche, a su regreso al campamento, él mostró sus fotografías a los miembros de la comunidad Iñupiat. Todos le dijeron que eran osos híbridos. Kazlowski había oído hablar de esta leyenda local, pero esta vez, él tenía fotos para probarla. Regresó varias veces al mismo lugar en los siguientes meses, pero nunca más vio a estos osos.

No tenemos pruebas de ADN para confirmar si se trata efectivamente de osos híbridos. Sin embargo, se le mostraron las fotos a Khidas Kamal, quien es curador en el Museo Canadiense de la Naturaleza. Según él, hay varios osos híbridos en la imagen. Y se quedó estupefacto.

«Creo que es único, y que yo sepa, nunca se ha mencionado la existencia de una familia de osos híbrida así. » – Kamal Khidas

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Khidas Kamal, curador en el Museo Canadiense de la Naturaleza © RC

Grolar y pizzly

En varios sitios en la web, se encuentran dos nombres para designar  el oso híbrido: pizzly y grolar. Aunque pizzly es utilizado con mayor frecuencia, son equivalentes. Pero en realidad hay una diferencia importante entre los dos.

Gracias a las pruebas de ADN, es fácil saber quiénes son los padres de un oso. Así que cuando hablamos de un pizzly  el progenitor masculino es un oso polar, y la hembra una grizzly. Para el grolar, es todo lo contrario, el macho es un oso grizzly y la hembra una osa polar.

 

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Categorías: Internet y tecnología, Medioambiente, Vida animal
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