Concepto artístico de 2012 TC4

Concepto artístico de 2012 TC4
Photo Credit: NASA/JPL- Caltech

Observación del Asteroide 2012 TC4

Durante la noche de miércoles a jueves pasó relativamente cerca de la Tierra, el Asteroide 2012 TC4 y astrónomos del mundo entero pasaron la noche en vela para observar su paso. En la escala astronómica el concepto de “cercanía” es relativo. En realidad 2012 TC4 pasó a unos 50.000 kilómetros de la Tierra.

Pero si lo presentamos de otra forma, quizá nos pueda parecer más cerca que lo que a priori pensamos. Digamos que este asteroide pasó a la mitad de la cuarta parte de la distancia que hay entre la Tierra y la Luna o a un octavo, aproximadamente de la distancia que separa la Tierra de la Luna.

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Los científicos afirman que la órbita de este asteroide cruza “regularmente” la órbita de la Tierra. Entonces es muy probable que dentro de algunas décadas o siglos o milenios, termine por estrellarse con nuestro planeta.

2012 TC4 fue descubierto en el Observatorio de Haleakala, en la isla hawaiana de Maui en 2012, de ahí la primera parte de su nombre me imagino, justo antes que cruzara la Tierra a 94.000 kilómetros de distancia.

Los astrónomos calculan que su diámetro es de entre 10 y 30 metros, lo que en los hechos si su órbita lo llevara a entrar en colisión con la Tierra no provocaría grandes daños porque se destruiría al contacto con la atmósfera de nuestro planeta.

Y si ese fuera el caso, sus fragmentos provocarían más o menos los mismos daños que provocó el meteorito que cayó cerca de Cheliábinsk, Rusia, el 15 de febrero de 2013 y cuya onda de choque destruyó miles de vidrios e hirió a varios centenares de personas. André Grandchamps, astrónomo en el Planetario Rio Tinto-Alcán de Montreal, observó el paso de 2012 TC4.

Pasó cerca en la escala astronómica. Estamos hablando de 50.000 kilómetros de nuestro planeta. Sabíamos que no representaba ningún peligro. Pero cuando se produce un fenómeno así nos gusta observarlo para aprender más sobre él. Y esta vez se quiso probar un sistema de detección que creó la NASA hace algunos años: la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria, una red de astrónomos y Observatorios que deben detectar y definir la trayectoria precisa de los asteroides que podrían ser peligrosos para nosotros.

Hasta ayer no se había verdaderamente probado los medios de comunicación y la forma de trabajar en conjunto y 2012 TC4 ofreció la oportunidad soñada para poner a prueba el sistema y verificar si el procedimiento funciona. ¿Pero por qué detectarlo? ¿Para destruirlo si se dirige hacia la Tierra?

Trayectoria de 2012 TC4
Trayectoria de 2012 TC4 © NASA/ ESA

Destruirlo no, porque si se destruye se corre el riesgo de causar más daños. Sus fragmentos van a caer igual sobre la Tierra. Se trata más bien de desviarlo. Entre más rápido se detecte, más rápido se puede desviar el meteorito para que no haya ningún peligro para nuestro planeta. De hecho, la NASA tiene previsto en 2022 de ensayar por primera vez la desviación de un asteroide, lanzando un satélite que va a golpear un pequeño asteroide para ver cómo reacciona en ese momento.
 

Según el astrónomo André Grandchamps es difícil poder determinar de antemano a qué distancia de la Tierra un asteroide puede comenzar a representar una amenaza para nuestro planeta. Pero lo que sí se tiene que comprender es que entre más grande sea el asteroide más posibilidades hay de poder detectarlo de antemano y de poder protegerse. Eso es lo que espera la NASA. 2012 TC4 tampoco representaba una amenaza para los satélites de comunicación en órbita alrededor de la Tierra.

Con respecto a los satélites geoestacionarios que permiten las comunicaciones radio entre otras cosas, el asteroide pasó a unos 10.000 kilómetros, incluso un poco más, de esta zona.
Otra vista de la trayectoria de 2012 TC4
Otra vista de la trayectoria de 2012 TC4 © NASA-ESA

André Grandchamps afirma que hasta 2050 no se prevé absolutamente ningún impacto con un meteorito, pero como esta vez pasó “bastante cerca” de la Tierra su trayectoria se modificará muy probablemente y las observaciones que se hicieron en la noche de pasada permitirán calcular con más precisión la trayectoria que tendrá la próxima vez.

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Y si por alguna de esas leyes desconocidas que tiene el universo dentro de 100 años, 200  o más, su trayectoria es más peligrosa para nosotros, podremos saberlo con anticipación porque conoceremos mucho mejor la trayectoria que tenga, nos dice André Grandchamps, astrónomo en el Planetario Rio Tinto-Alcán de Montreal.

Alain Gravel entrevistó al astrónomo André Grandchamps.

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Publicado en: Canadá, Ciencia, Nuevas tecnologías, Reportaje

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