Stephen Lafricain, soldado, trampero, prospector, una leyenda

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«Stephen Lafricain es considerado un pionero en Temiscamingue, Quebec.Durante su vida, vio pasar la era de las pieles,  después de eso, hizo la guerra de Secesión, vio las primeras oleadas  de colonos que llegaron al Témiscamingue en la década de 1880 y hasta hizo descubrimientos geológicos, que fueron inicios de la época de la minería, todo esto al interior de una sola vida».

-Guillaume Marcotte, historiador

Documentos descubiertos recientemente por BAnQ revelan la dura realidad de los cazadores en Témiscamingue.

Stephen Lafricain dejó su nombre en el territorio: la Bahía l’Africain, del Lago Temiscamingue, fue nombrada en su honor. Nació en la península del Labrador al noreste de Canadá, entre el Atlántico al este y la bahía de Hudson al oeste. Su padre era negro y su madre inuit. Lafricain luchó junto a los Yankees durante la Guerra Civil estadounidense. Los historiadores sostienen que el viaje que lo llevó a Temiscamingue forma parte de las grandes epopeyas western que conforman el repertorio de leyendas de América del Norte.

En el momento de la guerra de Secesión, Canadá no existía todavía como nación federada. En su lugar, el territorio estaba formado de las siete colonias de la América del Norte británica y del territorio de la corona administrado por la Compañía de la Bahía de Hudson.

Los canadienses en su mayoría se oponían a la esclavitud,  declarada ilegal en su territorio desde 1793 con la ratificación de la Ley contra la Esclavitud. No es de extrañar entonces que Canadá fue un refugio para muchos esclavos que deseaban sustraerse a esa condición.

Cuando estalló la guerra en  1861 Stephen Lafricain era un joven adulto educado.  Se alistó con el ejército de los Yankees. «Uno puede imaginar que se sintió interpelado por la causa abolicionista, siendo él mismo en parte negro. Pero eso la historia no lo dice, » avanza con cautela Guillaume Marcotte, historiador y estudiante de maestría en estudios canadienses.

«Sirvió en el frente de Richmond y Petersburg, y luego en Carolina del Norte. Él estuvo allí hasta la rendición del general Johnston. »

– Guillaume Marcotte

La guerra terminó en 1865 con una victoria del Norte, poniendo fin a la esclavitud en los Estados Unidos.

Nacer en un puesto comercial

El mercado de las pieles era todavía muy lucrativo en 1843, cuando Stephen Lafricain nació dentro de las paredes del puesto de comercio de la Compañía  de la Bahía Hudson en la región nórdica de Rigolet, en Labrador.

Su padre, también llamado Stephen Lafricain, era un tonelero. “Su nombre indica que probablemente era de origen africano. Su nombre no es el único indicio. Sabemos que Stephen Lafricain hijo fue descrito más tarde como un «medio-negro», esa fue la descripción dada. Por lo que me lleva a creer que su padre era Negro «, dijo Guillaume Marcotte.

De su madre, Stephen Lafricain hijo tenía las raíces mestizas inuit e  inglesas. Así que el niño viene al mundo con una fibra multiétnica clara, dominada a los ojos de sus contemporáneos por su piel negra.

Náufrago

Guillaume Marcotte cuenta que a los 10 años, Lafricain y su padre se dirigieron a Montreal, donde iba a instruirse. «Mi padre decidió llevarme al sur con el objetivo de civilizarme», escribió el propio Lafricain en una autobiografía publicada en la revista The Beaver en 1924.

«Realmente se puede ver la connotación, dice el historiador. Los niños de los puestos comerciales, a los que tenían los medios,  se los enviaba a la ciudad para su educación,  de lo contrario se tenía miedo de que se conviertan en salvajes. »

– Guillaume Marcotte

El increíble viaje de Stephen Lafricain comienza cuando pone un pie en el barco que lo llevará a Montreal. Atrapado en una tormenta, el barco se hundió. «Se las arreglaron para sobrevivir peniblemente», dice Guillaume Marcotte. De regreso al punto de partida, Lafricain padre e hijo llegan finalmente a buen puerto a bordo de un segundo barco, unos meses más tarde.

Viajeros y tramperos

Después de la guerra de Secesión, Stephen Lafricain regresó a Canadá y se fue a trabajar en la Compañía de la Bahía de Hudson. Entonces es enviado a Fort Temiscamingue a finales del decenio de 1860 con un contrato de 3 años. «Su trabajo será proveer al pequeño puesto de Hunter’s Lodge, que se encuentra en el Lago Kipawa», dice Guillaume Marcotte.

FuerteTemiscamingue en 1876

Las condiciones de vida de los tramperos y de los que trabajan en los puestos  de comercio en la región son extremadamente difíciles. Lafricain debe superar el hambre, el frío, los viajes en canoa y las tensiones con los comerciantes. Este hecho fue descrito en una carta del viajero Joseph Godin encontrada recientemente por la Biblioteca y Archivos Nacionales de Quebec (BAnQ).

Pionero del Temiscamingue

Al cabo de unos años trabajando para la Hudson Bay Company, Lafricain se retiró prematuramente. Luego compró un terreno en una costa virgen del lago Témiscamingue, en el fondo de una bahía. «Vivió una vida de un hombre libre. Los hombres libres en ese momento, era los antiguos viajeros del comercio de pieles que se establecían así, en un campo en el bosque  al término de su contrato «, dice el Sr. Marcotte.

A la vez majestuoso y sinuoso, el mar interior del lago Témiscamingue baña la frontera entre Quebec y Ontario. La bahía donde Lafricain eligió su residencia a partir de 1873 lleva su nombre. Bahía Lafricain se encuentra cerca de la actual localidad de Ville-Marie, fundada en 1886.

El pionero vivió en la orilla del lago con su esposa, Josette Micmacs, de origen hurona.  Adoptaron dos pequeños Algonquines. También tuvieron un hijo, Edward Lafricain, que murió en la infancia y cuya lápida se encuentra en el bosque encantado del Temiscamingue .

Prospector

A finales de la década de 1880, Lafrican se alista nuevamente como viajero para la Compañía de la Bahía de Hudson nuevamente en Témiscamingue, esta vez en el lado de Ontario.

«Él terminó sus días allí. Sabemos que hasta hizo un poco de prospección. Encontramos un informe geológico del año 1918, donde dice que Stephen Lafricain habría descubierto yacimientos  alrededor del puesto de trata de pieles operaciones y luego sabemos que hubo minas que se han abierto allí «, dice el historiador, preguntándose si los descubrimientos de Lafricain habrían podido estar al origen de las lucrativas minas de Ontario.

Testigo privilegiado del cambio  

Stephen Lafricain murió alrededor de 1936. «Durante su vida, vio pasar la era de las pieles,  después de eso, hizo la guerra de Secesión, vio las primeras oleadas  de colonos que llegaron al Témiscamingue en la década de 1880 y hasta hizo descubrimientos geológicos, que fue el inicio de la época de la minería, todo esto al interior de una sola vida, no es trivial «, dice Guillaume Marcotte.

Y quién sabe, tal vez Lafricain todavía tiene descendientes en la región.

Ser Negro en Temiscamingue

La esclavitud fue abolida en 1833 en el Imperio Británico. Sin embargo, los prejuicios y la discriminación han persistido a lo largo de los años. Stephen Lafricain ¿tuvo que luchar contra el racismo en Temiscamingue?

“En Temiscamingue él era seguramente el único negro, no encontré ningún rastro de las reacciones de la gente. Sin embargo, unos 30 años antes, en los años 1820, hubo un negro que llegó a trabajar al lagoTemiscamingue , desde Ontario.  Dijo que había abandonado a su antiguo patrón, había dejado las mercaderías y buscaba un trabajo. En la correspondencia de lso años 1820 se ve que era bien visto. Decían “hay un negro que busca empleo, por cierto que no le haremos confianza, además traicionó a su antiguo patrón”, así que se lo envió de vuelta al lugar de donde venía, señala  Guillaume Marcotte.

Reportaje de Félix B. Desfossés de Radio Canadá.Adaptación, Leonora Chapman.

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Luc Simard – Director de la Diversidad y de Relaciones Ciudadanas de Radio-Canadá

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