La Finlande subit son plus grand feu de forêt en 50 ans

Les pompiers en train d’éteindre un feu de forêt à Kalajoki, dans le nord de l’Ostrobotnie, en Finlande, le 31 juillet 2021. (Lehtikuva/Aki Paavola via Reuters)

Du jamais vu en 50 ans: un vaste feu de forêt a ravagé plus de 300 hectares en cinq jours dans une vallée du nord-ouest de la Finlande, après un début d’été exceptionnellement chaud dans le pays nordique.

L’incendie, qui a débuté lundi à environ 25 kilomètres au sud du petit port de Kalajoki au bord du golfe de Botnie, a faibli vendredi en raison notamment de pluies dans le secteur, mais n’est pas encore entièrement maîtrisé, selon les autorités.

« Cela brûle encore, mais le feu ne progresse plus au-delà d’un secteur contenu de 300 hectares, dont le périmètre fait huit kilomètres », a expliqué à l’AFP le chef des opérations des pompiers, Jarmo Haapanen.

« Il faudra au moins une semaine, voire deux ou trois, pour parvenir à l’éteindre totalement », juge-t-il.

Quelque 250 personnes, dont des renforts militaires, ont été mobilisées, ainsi que quatre hélicoptères, mais aucune évacuation n’a été nécessaire dans ce secteur très peu peuplé, à environ 500 km au nord d’Helsinki.

S’il reste relativement petit par rapport aux immenses incendies qui ont ravagé la Sibérie ou le Canada cet été, l’incendie est le plus important en Finlande depuis un feu en 1971, selon les experts.

« Celui de 1971 faisait 1600 hectares », a expliqué M. Haapanen.

La cause exacte du feu est inconnue, a-t-il précisé. Mais les forêts sont sèches après des mois de juin et de juillet inhabituellement chauds en Finlande, où la température a dépassé les 30 degrés dans plusieurs régions.

Dans les pays nordiques, les feux de forêt sont longtemps restés rares et maîtrisés, mais les dramatiques incendies en Suède pendant l’été 2018 (près de 20 000 hectares partis en fumée) ont révélé la vulnérabilité croissante de l’Europe du Nord.

L’Arctique et les abords des cercles polaires sont soumis à des vagues de chaleur de plus en plus fréquentes, avec un réchauffement trois fois plus rapide qu’ailleurs dans le monde qui augmente notamment le risque de feux de forêt ou de toundra, selon les scientifiques.

La Finlande est souvent citée en exemple pour sa prévention des feux de forêt, avec une politique qui avait permis de diviser par 10 les surfaces consumées depuis l’après-guerre. Les feux de forêt y dépassent rarement les 50 ou 100 hectares, selon les experts.

Le réchauffement climatique risque toutefois de changer la donne.

« Si le climat réchauffe nos étés comme ça, je suis sûr que ça arrivera plus souvent », constate le pompier Haapanen.

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